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非洲出现侏儒长颈鹿 未来长颈鹿脖子会缩短吗

“侏儒”是一类在生长期由于生长激素分泌不足导致骨骼发育不全的现象,身患侏儒的动物通常体型比较矮小,骨骼结构异常,但是智力多不受影响。然而在某种生物种群内部,个头也是影响配偶抉择的一个重要因素,侏儒个体在种群中的生存会受到严重的影响。
此前不久,科学家们在非洲草原上观测到两只侏儒长颈鹿。因为长期的监测,因此科学家为它们命名了,其中一头叫Gimil,2015年在乌干达被首次发现,当时科学家已经发现了它身材比例不均的问题;另外一头长颈鹿名为Nigel,发现于纳米比亚的一家私人农场中。对比研究发现,这两只长颈鹿患有“侏儒症”,是骨骼系统发育不足导致的身材矮小,且身材比例相对于正常长颈鹿不协调。一般长颈鹿的个头大约5米以上,而这两头成年的侏儒长颈鹿个头只有3米左右,远远低于正常的长颈鹿。

早期的用进废退生物进化观中,对于长颈鹿脖子的解释是为了生存,那时的博物学家们猜想,非洲草原上曾经经历过一段干旱的岁月,植物为了生存叶子长得很高,长颈鹿为了吃到高处的叶子,不断地伸长脖子,最后把脖子拉长了。但是这种假说的缺陷在于缺乏实际证据,后来的地质学发现长颈鹿出现的时代非洲草原的气候较为合适,植物种类多样,既有高大植物也有低矮植物。长颈鹿脖子一味地伸长反而不利于长颈鹿饮水,而且观察发现长颈鹿不仅会吃较高出的树叶,更多地吃比自己还矮的灌木的树叶。
但是科学家又发现,雄性长颈鹿的脖子比雌性长颈鹿的脖子更长,脑袋也更硕大一些,只是这样看还看不出所以然。不过在长颈鹿中存在一种围绕生殖的行为,雄性长颈鹿会争斗,以决出胜者选择配偶,它们会用长脖子甩动大脑袋互相头槌,这种情况下脖子长一些力矩更大,脑袋大一些头槌威力更大。因此科学家们又提出一种假说,长颈鹿的脖子是由于性选择。这种假说目前获得的证据越来越多,相对于用进废退的进化观有更多的现实证据。

可是如今草原上发现了身材矮小的长颈鹿,未来长颈鹿的脖子会不会逐渐缩短呢?答案是不好说,但是仅仅是这两头长颈鹿对整个长颈鹿的脖子这个性状的影响会很小。首先它们都身患侏儒症,是由于生长期生长激素缺乏导致的,若是在生长发育的时段,生长激素的量正常,它们的个头还是要长到5米以上。也就是它们内在的基因仍然是大个头、长脖子的基因,并不是突然出现了一些新的基因导致长颈鹿的脖子比较短。
且不说这两头长颈鹿的脖子是否不利于寻找配偶,就算它们找到了配偶,它们的基因正常,和其他个体结合时生下正常个头的长颈鹿概率还是比较高的。不过更大的可能是,这两头长颈鹿找不到对象,前文也叙述了长颈鹿求偶时的活动,这两头长颈鹿个头都比正常的低了很多,体型小也就意味着战斗了稍弱一些,再加上脖子也短一些,和同类之间的头槌竞争也会弱一些。不过它们若是雌性的话会好一些,雌性是被求偶的那一方,在繁殖期内的荷尔蒙分泌还是会引发一些雄性的兴趣。

长颈鹿脖子的演化按照现有的研究,主要还是靠长颈鹿种群接下来的生存选择。没准某些长颈鹿因为长脖子长腿喝水困难而厌恶这些长脖子,因此寻找脖子更短的一些长颈鹿,这样就会引发长颈鹿脖子的又一轮性选择,最终使长颈鹿的脖子逐渐变短。可是这种情况估计也很难出现,目前长颈鹿也算是少有天敌,在幼年期会因为体型力量都还比较小,容易被猛兽袭击和捕食。成年后体型硕大,就算是狮子也可能被一脚踢死,大体型对它们来说也有一定的生存优势,不会那么容易变化。

不过生物的演化靠种群,这是一个较为漫长的过程,长脖子到短脖子的演变,不可能是突然之间全部的长颈鹿都有了相应的基因。而是先出现了相应的基因,然后在生存选择的作用下,相应基因在整个种群中扩散。未来若是长颈鹿脖子变短,也会是这样的过程。不过对于长颈鹿来说,生存问题是最重要的,尽管如今长颈鹿数量还比较多,可是环境的变化在人类的催动下更为迅速,长颈鹿需要先在这场浩劫中存活下来,才会有接下来的脖子这个性状的变化。

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